La historia aventurera del Premio Nobel

04.05.2018 - Damiano Mazzotti

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La historia aventurera del Premio Nobel
(Imagen de Einaudi)

Cómo ganar un Nobel es un excelente ensayo que examina la larga historia del Premio Nobel y de los científicos galardonados (Massimiano Bucchi, Einaudi, 2017, 208 páginas, euro 17,50).

La historia del Premio Nobel comenzó oficialmente en 1901, pero la primera chispa cognitiva nació probablemente en la mente de Alfred ya en 1888 gracias a su obituario erróneo debido a la muerte de su hermano. Un periódico francés confundió a Alfred con la muerte de su hermano mayor Ludvig. No es el error el que golpea a Alfredo, sino el título que inflama su mente: «El mercader de la muerte está muerto».

Alfred ha registrado 355 patentes y ha hecho su gran fortuna con la invención de la dinamita y la gelatina explosiva, pero «casi nunca sus invenciones se han utilizado en contextos de guerra» (p. 3). Alfred también inventó los detonadores, pero fue su padre Immanuel quien se enriqueció gracias a la floreciente industria rusa de armamento (Wikipedia) y a la guerra de Crimea. Mientras que su hermano Ludvig Immanuel Nobel se convirtió en un gran petrolero (era dueño de los depósitos rusos de Bakú).

Alfred Nobel fue un personaje cosmopolita que vivió en Suecia hasta los nueve años. Posteriormente vivió y trabajó en muchos países, incluyendo Rusia, Alemania, Austria, Francia (en París desde 1895) e Italia (en Sanremo desde 1890). Alfred creció en Rusia y Alemania, y murió en Italia en Sanremo el 10 de diciembre de 1896 debido a una hemorragia cerebral (ahora sus huesos descansan en el cementerio de Estocolmo).

Sin embargo, la creación operativa de la Fundación Nobel y el comienzo de la ceremonia de entrega de premios se deben en gran medida al fiel asistente personal de Alfred, el entonces ingeniero Ragnar Sohlman, de 26 años. Nobel no estaba casado, pero tenía una amante austríaca extraoficialmente reconocida. Sus grandes legados pasaron en parte a sus nietos y en parte a la Fundación, gracias a un testamento no oficial escrito por Alfred Nobel en persona sin ninguna asistencia legal. El testamento se firmó en presencia de cuatro miembros del Club de París sueco-noruego en 1895 (el Reino de Noruega se separó pacíficamente del Reino de Suecia en 1905).

Alfred era una persona muy reservada y durante su vida «esquiva casi patológicamente a la celebridad que inevitablemente se asocia con sus inventos y éxitos económicos… siempre se negará a ser entrevistado o incluso retratado» (p. 5). Sin embargo, gracias a ese testamento, ni siquiera los familiares sabían que «Alfred Nobel entra definitivamente en la historia. Su nombre es conocido por todos, el que odiaba ferozmente toda publicidad y fama durante su vida» (p. 8).

Además, la historia del premio ofrece «extraordinarias oportunidades para fotografiar las relaciones de poder, colaboración y competencia entre las disciplinas científicas y sus cambios a lo largo del tiempo». Una oportunidad que naturalmente también sirve para mirar dentro de las disciplinas específicas, las relaciones entre los diferentes sectores específicos» (p. 70).

Sin embargo, la invitación testamentaria de Nobel requería que las invenciones fueran consideradas en las ceremonias de premiación y casi todos los ganadores son académicos que han estudiado o trabajado en las mejores universidades. Pero hay excepciones, como Jack Kilby, el ingeniero que inventó el circuito integrado (el conjunto de resistencias, transistores y condensadores en un solo semiconductor). En cualquier caso, para tener más posibilidades de ganar un Premio Nobel, es mejor cooperar con un Premio Nobel y trabajar en las mejores universidades de Alemania, el Reino Unido o los Estados Unidos.

En conclusión, hay que destacar el gran defecto del premio, que radica en el «enfoque en los científicos individuales, cuando en los últimos cincuenta años la investigación se ha convertido cada vez más en una empresa colectiva, con grandes grupos de investigación y artículos firmados por cientos e incluso miles de investigadores» (p. 20). La Fundación Nobel prefiere mantener el límite de tres ganadores para cada disciplina, pero afortunadamente sigue promoviendo a los científicos y dando «un rostro y un cuerpo» a la ciencia, que «sigue siendo para el público en general una entidad en gran medida abstracta e inescrutable» (p. 205).

 

Massimiano Bucchi ha enseñado en muchas universidades internacionales y es profesor de Ciencia, Tecnología y Sociedad en la Universidad de Trento: https://mb.soc.unitn.it. Ha escrito para varios periódicos y colabora en el programa de televisión Superquark (https://twitter.com/MassiBucchi). Para más información: www.youtube.com/watch?v=GZY8orDYi1gY.

 

Nota aforística – «Un recluso sin libros y sin tinta es, aunque vivo, un hombre muerto»; «No he merecido celebridad y no me gusta el ruido» (Alfred Nobel, p. 5); «Para castigarme por mi desprecio a la autoridad, el destino me ha convertido en una autoridad» (Albert Einstein, p. 132); «Incluso las mejores ideas deben nacer en los lugares adecuados para tener éxito en el crecimiento» (Amian Azzott).

Nota sobre el Premio Nobel de Economía – El Premio Nobel de Economía no fue incluido en el testamento del Nobel, pero nació en 1969, es promovido por el Banco de Suecia y es gestionado por la Fundación Nobel (desde entonces la Fundación Nobel se ha negado a gestionar otros premios). Alfred indicó cinco premios: Física, Química, Fisiología o Medicina, Literatura y finalmente el de la Paz, probablemente nacida gracias a la presión psicológica de un probable amor platónico: la condesa austriaca Bertha Kinsky von Wchinitz y Tettau, muy activa en el lado pacifista gracias al libro Adiós a las armas (Bertha von Suttner casada).

Nota sobre la dinamita – La nitroglicerina fue inventada por el italiano Sobrero, pero es una sustancia inestable y muy peligrosa. Nobel conoció al profesor de Sobrero en París a los 17 años. Alfred estabilizó la nitroglicerina con kieselguhr (una piedra muy porosa que encontró cerca de una de sus industrias), y más tarde con serrín comprimido, e inventó la dinamita, que produjo en varios países. En realidad, Nobel también reconoció el mérito de su colega químico Sobrero en la invención de la dinamita, reconociéndole una renta vitalicia (fuente Wikipedia).

Nota sobre la competencia – También hay «Premios Breakthrough establecidos por el millonario ruso Yuri Milner» (http://formiche.net/2013/11/yuri-milner-silicon-valley), valorados en «tres millones de dólares por cada premio contra el Premio Nobel de alrededor de novecientos mil». En este caso también pueden ser premiados grupos de investigación y campos alternativos como las ciencias naturales, las matemáticas y la física teórica (https://twitter.com/brkthroughprize, este premio fue establecido en 2013).

Nota sobre la medicina – Por supuesto, la Fundación Nobel no es infalible y «la percepción de la originalidad, relevancia y beneficiosidad o no de los descubrimientos y logros científicos está ligada al contexto y sensibilidad de cada época. Esto es aún más evidente en el caso de la medicina, donde la percepción de la relación entre riesgos y beneficios e incluso de la ética de ciertos experimentos ha cambiado profundamente con el tiempo», como en el caso de la lobotomía (p. 96). Además, hasta la fecha, sólo se ha concedido un premio de medicina a una técnica quirúrgica. Fue en 1912, en el caso del doctor Alexis Carrel, «por su trabajo en sutura vascular y trasplante de órganos». Por lo tanto, la medicina «fue entendida por el Comité Nobel como investigación biomédica» (p. 71).

Nota sobre Einstein – El Premio Nobel a Albert Einstein fue concedido veinte años después de sus descubrimientos y después de mil controversias, evitando el gran problema cognitivo, cultural y político de la teoría de la relatividad y recompensando sólo «sus servicios a la física teórica, y en particular por el descubrimiento de la ley del efecto fotoeléctrico» (fue Carl Wilhelm Oseen insistir, p. 82).

Nota del Registro – «La edad media de los premios Nobel es de 59 años, y la mayoría los recibe entre 60 y 64 años» (p. 25). Esto refleja muy probablemente la edad media de los miembros del Comité y de la Fundación Nobel. Esta es una limitación importante del Premio Nobel.

Nota curiosa – Existe el defecto de la mente humana de querer subdividirse en categorías. Así no es cómo funcionan las cosas en la naturaleza. ¿Quién puede decir si un fenómeno es principalmente físico o químico? ¿Quién puede decir en qué segundo exactamente pasamos del día a la noche? Nikola Tesla había comprendido en parte este fenómeno y ya había percibido el nacimiento de la telefonía inalámbrica (p. 107). Pero el gran inventor y científico serbio nunca recibió el Premio Nobel (no fue apoyado y no era un académico). Sigmund Freud tampoco fue premiado, a pesar de sus treinta y tres nombramientos (p. 114). Sus descubrimientos y reflexiones fueron muy impalpables, pero sin duda merecía el Premio Nobel de Literatura. Este premio fue otorgado a Winston Churchill en 1953 por su ensayo La Segunda Guerra Mundial. Quizás habría merecido más que la paz: en caso de victoria de los alemanes hoy, el premio probablemente se gestionaría de una manera totalmente diferente.

Nota paracientífica – En la sociedad hipertecnológica actual, el nuevo culto pararreligioso de la ciencia se basa en tres figuras unificadas: el científico como santo, como genio y como héroe nacional. «La narrativa del genio enfatiza la creatividad del científico, su singularidad intelectual… La narrativa del héroe nacional permite al científico ganador del Premio Nobel hablar en nombre de una nación, subrogando y sublimando las tensiones y rivalidades nacionales en una competencia más pacífica y noble. La narración del santo encarna la excepcionalidad moral del científico… como un asceta secular» (pág. 202).

Nota personal – En 2014 un italiano creó el Premio Europeo de Ciencias Humanas para promover las principales disciplinas y temas que no son considerados para el Premio Nobel: Filosofía, Psicología, Sociología, Antropología, Periodismo, Libertad, Justicia, No ficción. Pero hasta ahora no se han encontrado socios académicos ni patrocinadores institucionales.

Nota paradójica: «Hoy considero que mi fe anterior en la superioridad de la ciencia sobre otras formas de pensamiento y comportamiento humanos es un autoengaño» (Max Born, Física, 1954, p. 187); «La modestia le conviene al científico, pero no las ideas que hay en él y que tiene el deber de defender» (Jacques Monod, Caso y Necesidad, Premio Nobel de Medicina en 1965, p. 188).

Enlace de interés: https://twitter.com/NobelPrize, www.nobelprize.org/educational, www.youtube.com, www.galileofestival.it (Festival y premio a los mejores libros de divulgación científica; la conferencia de Massimiano Bucchi está prevista a las 18 horas del viernes 18 de mayo en el Caffè Pedrocchi de Padua).

Categorías: Cultura y Medios, Europa
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